Основал курорт Гагра принц А. П. Ольденбургский (член Императорского Дома, родственник Николая II), задачей которого было превратить город в полноценный курорт, «русский Монте-Карло». Принцем был основан телеграф, субтропический техникум, проведено электрическое освещение, водопровод, построена климатическая станция, открытие которой состоялось 9 января 1903 года в ресторане «Гагрипш». Этот день считается датой основания курорта.

На берегу моря был заложен парк, где были посажены агавы, пальмы, лимонные и апельсиновые деревья, кипарисы. В сегодняшней Гагре сохранились знаменитый парк, ресторан «Гагрипш», замок принца Ольденбургского и колоннада, с расположенным недалеко Зимним театром.

В 1904 году Гагринская волость вошла в состав Черноморской губернии и находилась в ней до июня 1920 года, когда вошла в состав Абхазии.

В 1911 года в Гагру прибыли первые туристы из Германии.

В 1912 году, 17 мая её посетил император Николай II.

В первые годы Великой Отечественной войны город стал прифронтовым. Здравницы курорта: санатории «Украина», им. Челюскинцев и др. отдали под госпитали. В 1942 году фашистские войска вторглись на Северный Кавказ, появились на Черноморском побережье. В Гагре создали истребительный батальон, который проводил большую работу в прифронтовой полосе: регулярно прочесывал горные тропы, поляны и лесные чащобы, во время наступления в 1943 году участвовал в преследовании противника.